Capítulo 6:
Los juzgados

El sistema judicial es parte del sistema más grande de justicia penal en Pennsylvania. El sistema judicial se compone de dependencias estatales que trabajan juntas para prevenir los delitos y castigar a aquellos que violan la ley. Hay un sistema judicial unificado en Pennsylvania, pero la forma en que funciona el sistema es determinada en parte por el lugar donde se cometió el delito o donde se originó el desacuerdo. Este podría ser una ciudad, población, o condado. Sin embargo, el sistema judicial maneja principalmente delitos cometidos dentro de los límites del estado.

El sistema judicial del estado consta de cinco partes. Aunque este capítulo se centra en los tribunales, están también los departamentos de policía (u otras organizaciones de seguridad pública), las prisiones, los abogados que procesan los casos antes de llegar al juzgado, y los abogados que representan a los procesados.

El cumplimiento de la ley generalmente está a cargo de los departamentos de policía o de la Policía del Estado de Pennsylvania, que son quienes reportan los delitos, los investigan, y detienen a los sospechosos. También pueden declarar en el juzgado.

Los fiscales son abogados que trabajan para el gobierno estatal o federal. Primero examinan la evidencia para ver si el caso debe ir a proceso. Preparan los casos del juicio e interrogan a los testigos en el juzgado. También pueden tener el poder de ofrecer arreglos entre la fiscalía y la defensa.

Las personas procesadas legalmente contratan abogados para que las defienda (abogados defensores). Si el acusado no puede pagar a un abogado, el juzgado le asignará uno.

El Departamento de Correccionales es la dependencia estatal que supervisa a los que están en la cárcel, en la prisión, o en libertad condicional o libertad bajo palabra. Esta dependencia apoya al juzgado con la investigación e información, y puede ayudar al juez a preparar un veredicto. Las Oficinas de las Correccionales mantienen las prisiones bien cerradas y seguras.

En Pennsylvania, los juzgados son la parte final del sistema judicial del estado. Los juzgados desempeñan dos tareas: arbitrar y resolver disputas entre residentes y hacer cumplir las leyes establecidas por el Poder Legislativo. En Pennsylvania, el sistema judicial se establece en el Artículo V de la Constitución de Pennsylvania, que dispone que “el poder judicial de la Mancomunidad estará facultado completamente por un sistema judicial unificado, el cual consiste en la Suprema Corte, el Tribunal Superior, el Tribunal de la Mancomunidad, los tribunales de causas civiles, los tribunales comunitarios, los tribunales municipales y los tribunales de tránsito en la Ciudad de Philadelphia, y tantos otros tribunales que disponga la ley y los jueces de paz”. La idea de un sistema judicial unificado es central en la forma en que funcionan las cosas en Pennsylvania.

Según lo ha diseñado la Constitución de Pennsylvania, el sistema judicial unificado tiene tres niveles. A menudo, una primera puerta de entrada del residente de Pennsylvania al sistema judicial es a través del nivel más bajo, o los “juzgados menores”. Estos generalmente son Tribunales Magisteriales de Distrito que se localizan en todos los condados, excepto en Philadelphia. Se les llama juzgados menores porque a menudo tratan cuestiones como multas de tránsito o delitos menores. En un Tribunal Magisterial de Distrito no hay jurados.

Relationship among the courts.

High Court = Tribunal superior
Court of Appeal = Tribunal de apelación o de segunda instancia
Supreme Court (judge and jury) murder and other complex cases = Suprema Corte (juez y jurado) homicidios y otros casos complejos
District court (judge and jury) indictable offences = Juzgado de distrito (juez y jurado) delitos procesables
Magistrates court (no jury) summary offences, some indictable offences = Juzgado de paz (sin jurado) delitos menores, algunos delitos procesables

El triángulo muestra la relación entre estos juzgados.

Philadelphia tiene su propio Juzgado Municipal y su propio Juzgado de Tránsito. Pittsburgh también tiene su propio Juzgado Municipal.

Para un proceso con jurado, los residentes deberán presentar una petición en los Tribunales de Causas Civiles. Estos son procesos con jurado que pueden encargarse de cargos criminales o resolver asuntos civiles como herencias familiares o accidentes serios. Pennsylvania tiene 60 distritos judiciales servidos por un Tribunal de Causas Civiles.

Los resultados de un proceso en los Tribunales de Causas Civiles pueden ser procesados otra vez en los Tribunales de Apelaciones. Hay tres tribunales de estos que sirven a Pennsylvania: dos tribunales intermedios llamados el Tribunal Superior, y el Juzgado de la Mancomunidad que oye las apelaciones de procesos anteriores que impliquen al gobierno del estado.

Administración de los juzgados

Los juzgados son dirigidos por los jueces. En Pennsylvania, los jueces pueden ser designados o elegidos, pero hay requisitos básicos para ser juez. El juez debe vivir donde presta su servicio y debe ser ciudadano de los Estados Unidos. Los jueces tienen un estricto código de conducta y se conducen con altas normas éticas.

Todos los jueces, pero no los Jueces Magisteriales de Distrito, deben pertenecer al Colegio de Abogados de la Suprema Corte de Pennsylvania. La Barra es la organización oficial de abogados y sirve a varios objetivos, incluida la certificación de abogados para poder practicar en Pennsylvania. Podrá leer más sobre el Colegio de Abogados de Pennsylvania en www.pabar.org. Se presenta también una serie de FAQs (Preguntas más frecuentes) para los ciudadanos.

Pennsylvania es uno de los dos únicos estados que celebran elecciones de jueces en años impares. La mayoría de las principales elecciones se llevan a cabo en años pares. Si un juez no puede conservar su puesto hasta la siguiente elección, el Gobernador podrá designar a un juez hasta la siguiente elección. Estos nombramientos temporales deben ser aprobados por el Senado de Pennsylvania.

Los jueces de los tribunales de apelación y los jueces de los tribunales de causas civiles son elegidos para cumplir términos de diez años. Los jueces Magisteriales de distrito y los jueces de los tribunales municipales de Philadelphia son elegidos para ejercer términos de seis años.

Los jueces de Pennsylvania son elegidos en elecciones partidistas. La Constitución de Pennsylvania ofrece la opción de “retención de méritos” que permite que los jueces se postulen para otro término mediante votos de "sí" o "no" en las boletas electorales. Los jueces no se postulan para reelegirse como miembros de un partido político específico. Sin embargo, los jueces pueden ser destituidos de sus cargos por mala conducta. También pueden ser disciplinados o suspendidos. La mala conducta se define en las Normas de Conducta de los Jueces Magisteriales de Distrito, las Reglas de los Tribunales de Pennsylvania, y las reglas establecidas por la Suprema Corte de Justicia de Pennsylvania.

Los jueces de Pennsylvania encaran la jubilación obligatoria a la edad de 70 años. Unos continuarán sirviendo como jueces mayores, designados por la Suprema Corte del estado. Lea más sobre los tribunales en Pennsylvania Court Structure (Estructura de los Tribunales de Pennsylvania).

El Sistema Judicial

El sistema judicial de Pennsylvania está formado por una suprema corte, un tribunal superior, un tribunal de la mancomunidad, un tribunal de causas civiles, y varios juzgados menores. Los tribunales supremo, superior, y de la mancomunidad son tribunales de apelaciones, y el tribunal de causas civiles es el juzgado de primera instancia de la jurisdicción general.

Existen términos necesarios para comprender el sistema judicial de Pennsylvania. Los siguientes son los más importantes.

Tribunal de apelaciones
Un juzgado que examina las decisiones de juzgados de primera instancia o dependencias administrativas. Pennsylvania tiene tres tribunales de apelaciones: la Suprema Corte, el Tribunal Superior, y el Tribunal de la Mancomunidad.
Proceso civil
Un proceso para la recuperación de los derechos privados o civiles o indemnización por la violación de tales derechos.
Tribunal de autos
Un juzgado que debe mantener un registro de sus procedimientos.
Proceso penal
Una acción llevada a cabo por el estado para castigar violaciones al código penal
Juicio de amparo (Habeas corpus)
Mandato judicial usado para llevar a una persona ante un juzgado para asegurar que su detención no es ilegal. La frase en latín literalmente significa “que usted tiene el cuerpo”.
Jurado
Un grupo de personas llamado para conocer un caso, determinar los hechos, y llegar a un veredicto. En Pennsylvania, el jurado de un proceso penal debe consistir en 12 personas, y también puede incluir a uno o dos suplentes.
Jurisdicción
La autoridad que tiene un tribunal para emitir una decisión.
Mandamus (decreto de la Corte Superior de Justicia)
Literalmente “mandamos”. Un mandato judicial de parte de un tribunal superior que le ordena a un tribunal de primera instancia o funcionario del gobierno llevar a cabo una acción en particular.
Juzgado de primera instancia
Un juzgado de la jurisdicción original que es el primero en recibir las pruebas de la acusación.

Juzgados de apelaciones e instrucción

La Suprema Corte de Pennsylvania

La Suprema Corte de Pennsylvania es el tribunal más alto de la Mancomunidad. Es el tribunal de apelaciones más antiguo de los Estados Unidos, establecido el 22 de mayo de 1722 por la Asamblea Provincial. Le precede la Suprema Corte de los Estados Unidos por 67 años.

La Suprema Corte oye apelaciones de los tribunales de primera instancia y de varias dependencias administrativas. La Corte recibe aproximadamente 2,500 apelaciones civiles y penales cada año, y debe seleccionar aquellas que conocerá. Si rehúsa conocer una apelación, predomina la decisión de los tribunales de primera instancia. La Corte también tiene la jurisdicción original en ciertos asuntos, como casos de hábeas corpus y mandamus. Por ley, debe examinar todos los casos de pena de muerte que haya en la Mancomunidad. Además, la Corte administra el Sistema Judicial Unificado de Pennsylvania.

La Corte está conformada por siete jueces (llamados magistrados); el magistrado que lleve más tiempo de servicio continuo preside como Presidente de la Suprema Corte. Los magistrados son elegidos para ejercer sus cargos durante términos de diez años y deben retirarse a la edad de 70 años de edad. Los magistrados de la Suprema Corte deben ser ciudadanos de los Estados Unidos que residan en Pennsylvania, y deben ser abogados admitidos en el Colegio de Abogados de la Suprema Corte de Pennsylvania. La Corte se encuentra en Harrisburg, Philadelphia y Pittsburgh.

El Tribunal Superior

El Tribunal Superior de Pennsylvania fue establecido en 1895. Este oye las apelaciones de los Tribunales de Causas Civiles, y tiene la jurisdicción original que se limita a ciertos asuntos penales (principalmente los que implican la intervención de teléfonos y la vigilancia electrónica). Las apelaciones son oídas por paneles de tres jueces que se encuentran en Harrisburg, Philadelphia y Pittsburgh.

El Tribunal Superior consiste en 15 jueces que eligen a un miembro para que presida como Juez Presidente. Sus requisitos y términos en el cargo son los mismos que los de la Suprema Corte de Pennsylvania.

El Tribunal de la Mancomunidad

El Tribunal de la Mancomunidad fue creado por la Constitución de Pennsylvania de 1968. Este sirve como un tercer tribunal de apelaciones para conocer las demandas de la mayoría de los organismos administrativos del estado, y tiene la jurisdicción de primera instancia en los procesos civiles presentados contra la Mancomunidad. Por lo general, el Tribunal se sitúa en los paneles de tres jueces que se encuentran en Harrisburg, Philadelphia y Pittsburgh.

El Tribunal de la Mancomunidad consta de nueve jueces que eligen a un miembro para que presida como Juez Presidente. Sus requisitos y términos para ejercer el cargo son los mismos que los de la Suprema Corte y Tribunales Superiores de Pennsylvania.

Los Tribunales de Causas Civiles

Los Tribunales de Causas Civiles sirven como los juzgados de primera instancia de Pennsylvania. La mayoría de los casos civiles y penales son oídos en los Tribunales de Causas Civiles.

Pennsylvania tiene 60 distritos judiciales, cada uno con su propio Tribunal de Causas Civiles. La mayoría de estos distritos cubren un solo condado; sin embargo, siete distritos incluyen dos condados. Los Tribunales de Causas Civiles han existido desde la Constitución de 1776.

Cada distrito judicial tiene al menos un juez. El número variará con base en la población del distrito judicial; aquellos con poblaciones más grandes tendrán más jueces. El juez con el mayor tiempo de servicio continuo presidirá como Juez Presidente. Los requisitos y términos para ejercer el cargo de juez de Causas Civiles son iguales a los de los Tribunales Supremo, Superior de Pennsylvania y de la Mancomunidad.

De ser solicitado en casos penales y algunos civiles, el jurado (a veces llamado petit jurado) puede ser convocado para ver las pruebas y decidir las cuestiones de hecho. En las causas penales el jurado deberá tener 12 miembros; en causas civiles, el número puede ser menos de 12 siempre y cuando las partes estén de acuerdo. El veredicto de un jurado en un proceso penal debe ser unánime. Si el jurado no llega a un veredicto, se dice que es un jurado en desacuerdo. Si el jurado no puede llegar a un veredicto, se podrá solicitar un nuevo proceso.

Tribunales de demandas menores (o especiales)

Jueces Magisteriales de Distrito

Los Jueces Magisteriales de Distrito sirven en todos los condados de Pennsylvania excepto en Philadelphia. En algún momento, los jueces de este nivel fueron llamados “Jueces de paz”. Estos tribunales no son tribunales de autos.

Los Jueces Magisteriales de Distrito conocen asuntos tales como casos penales sumarios, disputas entre propietario-arrendatario, acciones civiles menores donde la cantidad en controversia no excede de $8,000, y casos de tránsito. También presiden comparecencias preliminares y audiencias preliminares salvo aquellas que implican asesinatos u homicidios involuntarios.

Los Jueces Magisteriales de Distrito son elegidos para ejercer términos de seis años. No se requiere que sean abogados, aunque algunos Jueces Magisteriales de Distrito sí son abogados. Se requiere que todos los Jueces Magisteriales de Distrito se sometan a una capacitación especial y asistan a programas de educación continua.

Tribunal municipal de Philadelphia

El Tribunal Municipal de Philadelphia es el único Tribunal Menor de Pennsylvania que es un tribunal de autos. Es también el único Tribunal Menor cuyos jueces deben ser abogados. Sin embargo, igual que los Jueces Magisteriales de Distrito, los jueces del Tribunal Municipal de Philadelphia ejercen su cargo durante seis años.

El Tribunal Municipal de Philadelphia ve causas penales que implican sentencias de prisión máximas de cinco años o menos, casos civiles donde la cantidad en controversia sea a lo sumo de $10,000 o menos, casos entre propietario y arrendatario; y casos de impuestos de bienes inmuebles y escuelas. El Tribunal también preside todas las comparecencias preliminares de adultos y la mayoría de las audiencias preliminares de Philadelphia.

Tribunal de tránsito de Philadelphia

El Tribunal de Tránsito de Philadelphia ve los casos que implican violaciones al código de vehículos de Pennsylvania y al reglamento de tránsito de Philadelphia. Los jueces del Tribunal de Tránsito de Philadelphia desempeñan su cargo durante seis años, y no se requiere que sean abogados. El Tribunal de Tránsito de Philadelphia no es un tribunal de justicia.

Tribunal municipal de Pittsburgh

El Tribunal Municipal de Pittsburgh incluye a 13 Jueces Magisteriales de Distrito cuyos distritos están en la Ciudad de Pittsburgh, así como a otros Jueces Magisteriales de Distrito del Condado Allegheny designados por el Juez Presidente del Tribunal de Causas Civiles de Allegheny. El Tribunal está dividido en divisiones penales, de tránsito y de no tránsito.

El sitio web del Sistema Judicial Unificado de Pennsylvania está disponible en http://www.pacourts.us/. El Colegio de Abogados del Condado de Allegheny ofrece una útil descripción que podrá encontrar en http://www.acba.org/Public/For-Kids/Court-System.asp. El uso que hacen de un triángulo ayuda a mostrar las relaciones entre los distintos tribunales estatales.

Funcionarios y personal relacionados con los tribunales

Secretario del juzgado

El Secretario del Juzgado es responsable de mantener los antecedentes penales para uso del tribunal. En algunos condados, las oficinas del Secretario y del Protonotario de los Juzgados pueden estar combinadas.

Secretario de la División del Tribunal Testamentario

El Secretario de la División del Tribunal Testamentario se encarga de recibir asuntos diversos como adopciones, custodias, acciones que implican bienes testamentarios, y fideicomisos. Las licencias de matrimonio de Pennsylvania son expedidas por el Secretario de la División del Tribunal Testamentario. En la mayoría de los condados el Secretario de la División del Tribunal Testamentario es también el Certificador de Testamentos.

Relator del Tribunal

El Relator del Tribunal registra y transcribe lo que se dice en un tribunal de autos, proporcionando un registro escrito de las actuaciones.

Protonotario

El Protonotario es el secretario de la división de registros civiles para el tribunal y es responsable de clasificar, almacenar, y distribuir los documentos civiles oficiales. El término “Protonotario” significa “Primer Notario;” el cargo se remonta a tiempos romanos.

Funcionarios de Fila

El Secretario del Juzgado, el Secretario de la División de Tribunales Testamentarios y Protonotario, junto con el Contralor, el Juez de Instrucción, el Fiscal de Distrito, el Registrador de Títulos de Propiedad, el Certificador de Testamentos, el Alguacil y el Tesorero son conocidos como “funcionarios de fila”. El nombre proviene de las primeras papeletas de votación que señalaban estos cargos en una sola fila.

Alguacil

Un antiguo cargo que se remonta como mínimo al reinado de Alfredo el Grande (871-899), el Alguacil es responsable de servir y hacer cumplir las órdenes judiciales, interdictos, mandatos judiciales y juicios. El Alguacil es también responsable de proporcionar seguridad a los Juzgados y a las propiedades del condado, de transportar a los presos, de dirigir las ventas de bienes inmuebles y expedir permisos de portar armas de fuego ocultas. El Alguacil puede designar a un alguacil suplente y a ayudantes adicionales para ayudarlo con estas tareas. El Alguacil y los alguaciles suplentes también pueden realizar varias funciones policiacas y asistir a los policías cuando sea necesario.

Asistente del juez

El Asistente del juez asiste al juez y sirve como pregonero del tribunal. El cargo data de los años 1500; en la antigüedad, un asistente del juez llevaba con él un asta larga y puntiaguda con una pluma que usaba para despertar a los individuos que se durmieran en la sala del tribunal.

Abogados

En Pennsylvania, los abogados tienen que haberse graduado en un colegio de abogados acreditado por el Colegio Estadounidense de Abogados. Deben completar una extensa investigación de antecedentes y aprobar el examen de la Barra de Pennsylvania. Además, un abogado practicante debe proponer su admisión a la Barra. Se requiere que los abogados de Pennsylvania terminen 12 créditos de educación legal continua cada año a fin de conservar su licencia.

Fiscal General

El Fiscal General de Pennsylvania es el principal encargado de hacer cumplir la ley en la Mancomunidad. El Fiscal General está expresamente encargado de la responsabilidad de procesar el crimen organizado y la corrupción pública. El Fiscal General es elegido para ejercer un término de cuatro años.

La Oficina del Fiscal General se compone de tres divisiones: la División de Derecho Penal, la División de Derecho Civil y la División de Protección Pública.

Fiscal de distrito

Cada distrito judicial tiene a un Fiscal de Distrito que se desempeña como encargado de hacer cumplir la ley en ese distrito. Los Fiscales de Distrito son elegidos por los votantes de su distrito para ejercer términos de cuatro años en el cargo. El Fiscal de Distrito puede designar a uno o varios Fiscales Auxiliares de Distrito; el número de Fiscales Auxiliares de Distrito variará según la población del condado.

Asistencia legal

La Asistencia Legal proporciona representación legal en los casos civiles a las personas de ingresos limitados y a las víctimas de violencia doméstica. Diez programas regionales de asistencia legal sirven a la Mancomunidad.

Abogado defensor público

El Defensor Público ofrece ayuda legal a las personas acusadas de delitos penales que no pueden permitirse el gasto de contratar a un abogado. Todos los condados de Pennsylvania tienen uno o varios Defensores Públicos. Los Defensores Públicos no están disponibles en los casos civiles. Estos puestos no son de elección; los Defensores Públicos son designados por los Comisarios de los Condados.

En algunos casos, los desacuerdos en Pennsylvania pueden ser resueltos fuera del sistema judicial. Algunos organismos estatales tienen árbitros o jueces administrativos que actúan como un tribunal. Ejemplos de para qué podría usted querer encontrar a un juez administrativo incluyen desacuerdos sobre los subsidios de desempleo o sobre los servicios públicos.

Otro enlaces:

Tribunales federales

Como uno de los 50 estados, Pennsylvania también forma parte del Sistema Judicial Federal. La mayoría de la gente está familiarizada con la Suprema Corte de Justicia de los Estados Unidos, pero más cerca de su casa están los Juzgados de Distrito de los Estados Unidos. Los Juzgados de Distrito ven las causas judiciales y pueden conocer la mayor parte de los tipos de casos federales, tanto civiles como penales. Hay al menos un distrito judicial en cada estado, y en conjunto suman 94 juzgados.

El gobierno federal proporciona dos tribunales adicionales en Pennsylvania: el Tribunal de Comercio Internacional que oye procesos referentes a la aduana y al comercio internacional, y el Tribunal de Reclamaciones Federales que oye casos presentados por residentes del estado contra los Estados Unidos. Las reclamaciones contra el gobierno federal a menudo abordan desacuerdos sobre contratos federales o la apropiación de tierras privadas para uso público. Se puede encontrar más información en http://www.uscourts.gov/index.html.

Los 94 distritos judiciales también proporcionan un Tribunal de Apelaciones de los Estados Unidos. Una apelación es cuando hay desacuerdo con las conclusiones de otro tribunal, a menudo un juzgado menor . Los 94 distritos judiciales de EE.UU. están organizados en 12 circuitos regionales, en los que cada uno tiene un Tribunal de Apelaciones de los Estados Unidos. Un Tribunal de Apelaciones conoce de las apelaciones de los tribunales de distrito localizados dentro de su circuito, así como las apelaciones de las decisiones de dependencias administrativas federales. Además, el Tribunal de Apelaciones del Circuito Federal tiene jurisdicción nacional para conocer las apelaciones de casos especializados, como los que implican a las leyes de patentes y los casos decididos por el Tribunal de Comercio Internacional y el Tribunal de Reclamaciones Federales.

La Suprema Corte de Justicia de los Estados Unidos consiste en un Presidente del Tribunal Supremo y ocho Jueces Asesores. Son designados por el presidente de los Estados Unidos con la confirmación del Senado de los EE.UU. Este tribunal ve un número limitado de casos cada año. Las pautas para aceptar un caso son proporcionadas por el Congreso. Estos casos a menudo comienzan en los tribunales estatales u otros tribunales federales. Aunque sus conclusiones estén basadas en la ley federal, muchos casos son llevados a la Suprema Corte para resolver cuestiones o aclaraciones sobre la Constitución de los EE.UU. Una buena fuente de información adicional aparece en http://www.supremecourtus.gov.

Cómo le sirve a usted el Sistema de Derecho Penal

Aunque el sistema judicial es complejo y desconocido para la mayoría de los residentes de Pennsylvania, este le sirve a usted en caso de ser víctima de un delito o si tiene un desacuerdo con otro residente o con el gobierno. Sin embargo, el sistema le sirve y le proporciona apoyo cuando lo necesite.

Los residentes necesitan entender sus derechos conforme a la ley y necesitan saber dónde encontrar más información. Hay varias circunstancias donde el sistema de justicia trabaja para usted. La primera incluye procedimientos civiles como el divorcio o adopción de un niño. Pero el sistema también proporciona seguridad para aquellos que se hallan en peligro —quizás directamente en una emergencia o dándole seguridad contra delincuentes como los acosadores.

Es importante que sepa cómo tener acceso al sistema. Por ejemplo, los delitos deberán reportarse inmediatamente y contactarse con abogados, funcionarios, y dependencias del condado o el estado.

El sistema también mantiene y comparte información a través de una serie de listas de aquellos que violan la ley. Esta información está disponible al público. Por ejemplo, podrá ver si cerca de usted vive un pervertidor de menores.

Si necesita ayuda, puede ponerse en contacto con un programa de ayuda local. Estos programas son proporcionados por organizaciones de ayuda a víctimas, colegios de abogados, la oficina del fiscal local o fiscal del distrito, la barra de abogados, o la barra local de abogados.