Capítulo 2:
La importancia de la paricipación cívica

“Trajimos el poder al pueblo.”
—William Penn

Su contribución al Gobierno

Usted es un ciudadano de los Estados Unidos, de la Mancomunidad de Pennsylvania, de un condado, de un distrito escolar, y de una municipalidad que es un ayuntamiento, una ciudad o una delegación. En una democracia eso significa que usted es el gobierno, porque usted tiene el derecho de participar en cada forma de política pública, directamente o a través de representantes elegidos. Como ciudadano de Pennsylvania, usted tiene el derecho y la capacidad de participar en todos los aspectos de los asuntos públicos.

Algunas de sus obligaciones como ciudadano son explicadas claramente por el gobierno: obedecer las leyes, pagar los impuestos, registrarse para votar, servir como jurado, y anotarse con el servicio militar obligatorio. Pero más que nada, la forma de involucrarse con el gobierno es voluntaria — depende de usted participar y usted es quien debe dar el primer paso. La responsabilidad es suya, porque esto requiere de acciones que únicamente usted puede hacer: estar informado, votar, considerar los derechos y los intereses de los demás, comportarse de manera cortés, y asumir la responsabilidad de sus propias acciones.

Los ciudadanos a menudo usan al gobierno para plantearle asuntos urgentes, les arregle problemas, les evite futuros problemas, les proporcione un proceso legal, les cree políticas públicas, y les proporcione los servicios que necesitan como la seguridad pública y el transporte. No se trata solo de participar, sino de trabajar junto con los vecinos para hacer de su comunidad un mejor lugar para vivir y trabajar.

A este proceso de involucrarse con el gobierno a menudo se le llama ciudadanía. Hay muchas maneras de definir la ciudadanía y practicar su significado. Por ejemplo, las Normas Académicas de Pennsylvania para la Educación Cívica y el Gobierno definen la ciudadanía como:

“Estatus de miembro de un estado; aquel que debe lealtad al gobierno y tiene derecho a ser protegido por y desde el gobierno”.

La ciudadanía trae consigo derechos y responsabilidades. Este capítulo proporciona ideas para participar en el gobierno y ser un mejor ciudadano.

Cómo le ayuda el Gobierno a participar

Los dirigentes políticos de todos los niveles del gobierno son sus representantes y ellos necesitan saber lo que usted piensa. Muchos celebran reuniones municipales donde usted puede hacer preguntas, envian boletines de noticias periódicamente, tienen páginas web activas, o usan encuestas para entender las expectativas de las personas que votan.

El gobierno debe también:

  • Llevar a cabo elecciones frecuentes
  • Mostrar lo que hacen, cómo gastan el dinero, y toman decisiones (a esto se le llama transparencia en el gobierno)
  • Mantener ocupados los cargos y a los funcionarios designados responsables de sus acciones, desempeño, y decisiones
  • Proporcionar acceso a la información a quienes lo solicitan
  • Incluir a los ciudadanos en los esfuerzos del gobierno local y estatal, como
    • Planificación
    • Operaciones de emergencia
    • Seguridad Pública
    • Transporte
    • Educación

Pero esta es la parte difícil: No todos los votantes quieren las mismas cosas o querrán hacer la misma cosa de modos diferentes. Los dirigentes políticos representan muchos puntos de vista y oirán muchas opiniones. Responder a la participación ciudadana es difícil cuando nadie concuerda sobre lo que hay que hacer. De todos modos, la nueva tecnología y las redes de información ofrecen una buena manera de compartir la información con los votantes y buscar su respuesta.

Su obligación de ayudar a los dirigentes políticos no termina en la urna; los representantes necesitan responder a los ciudadanos después de la elección. El gobierno trabaja mejor cuando se les facilita a los ciudadanos ser oídos.

La legislatura del estado ha aprobado leyes que ayudan a los ciudadanos a enterarse lo que hacen los gobiernos. En el recuadro de la derecha se muestran algunos ejemplos. Cada una de estas leyes está hecha con la intención de hacer que el gobierno sea más abierto con la gente. Conozca más sobre estas leyes y la forma de usarlas.

Los individuos, las comunidades y las empresas necesitan entender los procesos del gobierno. Para ayudarle, el gobierno proporciona muchos recursos y valiosas fuentes de información. Los sitios web que aparecen en el siguiente recuadro proporcionan ejemplos de la información que una ciudad y un condado de Pennsylvania han hecho pública.

La primera regla: estar informado

Ser un buen ciudadano comienza con ser un ciudadano informado. Esto se está haciendo más difícil, ya que hoy los funcionarios y los votantes deben tener en cuenta los problemas y tomar decisiones que pueden ser difíciles de entender. Tan solo entender las muchas leyes, reglamentos, y códigos actuales de Pennsylvania puede ser abrumador. Los políticos, muchos de los cuales son voluntarios en Pennsylvania, ahora deben entender de finanzas, recursos humanos, leyes ambientales, y asuntos de ingeniería, derecho, y administración, por mencionar solo unos cuantos.

Tome el siguiente examen (muy corto) sobre educación cívica para medir su entendimiento del gobierno de Pennsylvania:

Estar informado significa hacer dos cosas. Primero, localizar la mejor información. Hágalo de la siguiente manera:

  • Buscando y utilizando muchas fuentes de información
  • Examinando diferentes puntos de vista, interpretaciones, opiniones, y posiciones políticas
  • Teniendo acceso a aquellas referencias (periódicos, revistas, diarios, libros e Internet) que mejor funcionen para usted
  • Estudiando tablas, gráficas, diagramas, y mapas
  • Visitando y observando trabajar al gobierno (reuniones, cobertura de televisión por cable, etc.)
  • Aprendiendo cómo usar la sección de referencias de las bibliotecas.

Segundo, estudiar y analizar la información que recopile. Entender por sí mismo o a través de discusiones con otros:

  • Qué información es relevante y cuál no
  • Cómo separar el hecho de la opinión
  • Formas de organizar la evidencia para contestar las preguntas
  • Cómo recopilar y organizar la información, los datos y otras referencias.

Cómo puede usted participar

Es posible que el ciudadano bien informado desee participar en el gobierno local o estatal de Pennsylvania. El primer paso es comunicarse con los funcionarios. Podrá:

  • Compartir inquietudes y hacer sugerencias
  • Dar retroalimentación en cuanto a reglas o leyes nuevas o diferentes
  • Ponerse en contacto con funcionarios locales elegidos para hablar sobre una necesidad específica de su comunidad

Un segundo paso es la participación directa. Podrá:

  • Asistir a las reuniones del ayuntamiento y debates patrocinados por organizaciones de la comunidad
  • Asistir a las reuniones del consejo
  • Hablar en una reunión pública
  • Formar parte de una junta, comité, o destacamento especial.

La mayor parte de las comunidades necesitan voluntarios para atender los comités, grupos consultivos, consejos. Algunos ejemplos de grupos que dependen de los ciudadanos incluyen:

  • Auditoría
  • Planificación y división por zonas
  • Desarrollo económico
  • Administración
  • Parques y recreación
  • Planificación.

Comience su participación usando los temas que aparecen en el recuadro de la derecha. Asista a una reunión del consejo, reunión de la junta directiva escolar, o a una sesión de planificación. Aprenda cómo funciona el gobierno viendo cómo se hacen las cosas. Comparta sus experiencias con otros.

El rol de los partidos políticos en Pennsylvania

Los partidos políticos continúan desempeñando un papel importante en Pennsylvania, pero usted no necesita pertenecer a ningún partido para votar o postularse para un cargo. Los partidos políticos están formados por grupos de personas que tienden a compartir los mismos puntos de vista acerca del gobierno y se registran como miembros del mismo partido. La mayoría de los ciudadanos de Pennsylvania pertenecen al Partido Demócrata o al Partido Republicano. Los demás pertenecen a uno de los otros nueve partidos políticos registrados en la Mancomunidad de Pennsylvania. Algunos ciudadanos permanecen "independientes", lo cual significa que no están ligados a ningún partido político. En julio de 2014, se registró un total de 8’235,106 ciudadanos de Pennsylvania para votar. De éstos, 4’089,712 eran Demócratas, 3'029,392 eran Republicanos, 461,687 pertenecían a otros partidos políticos, y 654,315 eran independientes.

Los partidos políticos llegan a ser especialmente importantes para los votantes durante las elecciones primarias, cuando se elige a los candidatos que habrán de competir por un cargo, representando a un partido específico. Después de la elección primaria, estos candidatos harán una campaña para ganarse el voto de usted en la siguiente elección general o municipal.

Los partidos políticos movilizan a los miembros del partido a favor de las campañas y las elecciones. Para conocer más sobre los partidos políticos de Pennsylvania, visite los sitios web que aparecen en el recuadro (esta lista incluye todos los partidos políticos de Pennsylvania que tienen un sitio web).

Para ver los resultados de los candidatos de cada partido en las recientes elecciones de Pennsylvania y de cada condado, consulte www.electionreturns.state.pa.us.

A menos que alguien lo reclute, posiblemente necesite ponerse en contacto con un partido político para comenzar el trabajo de voluntario u otros modos de apoyar a ese partido. Hay niveles de participación que comienzan registrándose simplemente como miembro de un partido, aportando dinero para apoyar a los candidatos, ofreciéndose para trabajar en las campañas políticas, sirviendo como trabajador de campaña con goce de sueldo o como empleado del partido. Quizás el nivel más alto de participación es postularse para un cargo de elección

La asistencia de los votantes es un elemento clave que sirve para medir la participación ciudadana. Generalmente, los partidos políticos tienen el plan "sal a votar” y trabajan duro para mantener a los miembros implicados.

El Gobierno en un mundo digital

Gobierno digital

El gobierno digital puede tomar muchas formas. Es tan simple como un boletín de noticias electrónico o tan complejo como los sistemas de votación. Un gobierno digital usa la tecnología para informar a sus ciudadanos, se esfuerza por conseguir el cambio, y almacena/analiza la información.

Si bien el gobierno en sí puede usar la tecnología (los ejemplos incluyen el sistema de llamadas de emergencia 911 o el uso del GPS para monitorear las condiciones de las carreteras), muy a menudo las administraciones municipales responden a su comunidad de usuarios de tecnología (computadoras, apps, Internet, redes sociales, y comunicaciones móviles). Más escuelas usan "traiga sus propios dispositivos" e imparten conocimientos digitales. Las administraciones municipales pueden conectarse con esta red para mantener informados a los residentes y recopilan información de interés para los funcionarios.

Con el uso de la tecnología y los conocimientos de sus ciudadanos, el gobierno puede introducir temas que forjan comunidades, pueden reunir información casi al instante, y pueden proporcionar recursos a los residentes que les ayudan a tomar decisiones.

La herramienta básica sigue siendo Internet y los sitios web. A continuación, ejemplos de sitios web que le interesarán:

Ejemplos de sitios web relacionados con el gobierno
OrganizaciónSitio Web
La Casa Blanca http://www.whitehouse.gov
Senado de los Estados Unidos http://www.senate.gov
Cámara de Representantes de los Estados Unidos http://www.house.gov
Departamento de Estado de los Estados Unidos http://www.state.gov
Comisión de Elecciones Federales (guía ciudadana) http://www.fec.gov
Biblioteca del Congreso http://www.loc.gov
Gobierno del Estado de Pennsylvania http://www.pa.gov/
Oficina del Gobernador http://www.governor.state.pa.us/
Normas Académicas de Pennsylvania para la Educación Cívica http://www.pdesas.org/Standard/Views#0|777|0|0

El voto en Pennsylvania

En nuestra democracia, el voto es un derecho básico, junto con el voto secreto. Hay tres clases de elecciones en Pennsylvania: La primaria, la general (o municipal), y la especial.

Elección: General

Cuándo: Las elecciones generales de Pennsylvania se llevan a cabo el martes que sigue al primer lunes de noviembre de los años pares

A quién se elige:

  • Gobernador
  • Secretario de Gobierno
  • Fiscal General del Estado
  • Auditor General del Estado
  • Tesorero del Estado
  • Representantes de la Asamblea General
  • Senadores de la Asamblea General

Además, las elecciones federales se celebran al mismo tiempo, pero cada cuatro años. Estas elecciones generales de cada cuatro años invitan a los votantes a que elijan al presidente, a los representantes del Congreso, y a los senadores del Congreso.

Las elecciones generales también pueden tener Asuntos Sujetos a Votación. En 2008, se pidió a los votantes de Pennsylvania aprobar o desaprobar la propuesta de tomar prestados $400,000,000 para mejorar los sistemas de alcantarillado y agua. La propuesta fue aprobada (62 por ciento a favor y 38 por ciento en contra). Fue aprobada en 66 de los 67 condados de Pennsylvania.

Elección: Primaria

Cuándo: Las elecciones primarias de Pennsylvania se celebran el tercer martes de mayo de todos los años excepto en los años en que hay elección Presidencial; en este caso se celebran el cuarto martes de abril. Las elecciones primarias de Pennsylvania están "cerradas", lo cual significa que debe usted ser miembro registrado de un partido político específico para poder votar en la elección primaria de ese partido.

Elección: Especial

Cuándo: Se convoca a elecciones especiales cuando, por ejemplo, alguien en el poder no puede continuar desempeñando sus funciones. Todos los votantes registrados en ese distrito pueden votar en una elección especial. Por ejemplo, si hay una vacante en la Asamblea General, el funcionario que preside la Cámara dará aviso (emitirá un mandato) de esta vacante dentro de diez días, el cual será dirigido al consejo correspondiente de elecciones del condado (o a las juntas) y al Secretario de la Mancomunidad. Entonces, en las siguientes elecciones primarias, municipales o generales se llevará a cabo la elección necesaria si tal elección se celebra al menos 60 días después de haberse emitido el mandato. O bien, se puede establecer una fecha más temprana si todavía sigue siendo menor de 60 días a partir del mandato.

Para los miembros de los consejos u otros dirigentes políticos de las ciudades, delegaciones y municipios, las elecciones especiales se establecen de la misma forma que la de la Asamblea General. En este caso es necesario emitir un mandato para la elección especial, y ésta deberá celebrarse en la fecha establecida en dicho mandato, o en un lapso de 60 días a partir de emitido el mandato, o después de que surja la necesidad de sustituir a un funcionario.

Se podrá encontrar más información en www.votespa.com, sitio que incluye instrucciones sobre cómo registrarse para votar en Pennsylvania, información acerca de cada tipo de elección, y dónde deberá usted ir para votar.

Lista de verificación para ayudarle a participar

Ahora que ya sabe, usted puede marcar la diferencia; ¿cómo participará? Siga este proceso de cuatro pasos para practicar su ciudadanía.

Entienda y haga responsable a su gobierno

Usted tiene el derecho de ser informado, evaluar al gobierno, y ser oído. Puede participar en todos los niveles de la toma de decisiones políticas.

□ Sea un ciudadano informado

La democracia depende de los ciudadanos informados y de su capacidad de seleccionar buenas opciones entre las muchas que tenemos disponibles. La mejor forma de mantenerse informado es leyendo periódicos, revistas, sitios web, e información proporcionada por el gobierno y las organizaciones. Trate de leer todas las fuentes que pueda, a fin de conocer todos los puntos de vista que le sea posible. Siga los asuntos estatales y locales tan cuidadosamente como los asuntos nacionales.

□ Siga la trayectoria de las reglas, los proyectos de ley, los planes y otros procesos en marcha

Sea claro en cuanto al proceso de aprobar las leyes estatales, ordenanzas locales, y política pública. Siga los debates, las posturas, los votos nominales, las audiencias públicas, y los comicios. Conozca y utilice los sitios web que ayudan a rastrear el progreso de un proyecto de ley. Use el sitio web del patrocinador para obtener información adicional y mirar los debates en la Red por Cable de Pennsylvania (PCN) de la televisión por cable.

□ Escriba cartas o editoriales

Casi todos los periódicos de Pennsylvania tienen una página editorial u otra sección donde se publican las cartas de sus lectores. Escribir tales cartas le da el poder de la prensa de expresar una opinión, ofrecer una solución a un problema, o persuadir a otros sobre su punto de vista. También puede aprender leyendo las cartas de otros lectores.

Participe y siga participando

□ Vote

Su responsabilidad número uno como ciudadano informado es votar. En Pennsylvania usted debe registrarse para votar. Para hacerlo, deberá ser ciudadano de los EE.UU. durante al menos un mes antes de la siguiente elección, debe ser un residente de Pennsylvania y del distrito donde votará, y tendrá al menos 18 de edad en o antes de la siguiente elección. Regístrese para votar y mantenga actualizado su registro votando con regularidad. En www.votespa.com podrá obtener ayuda específica proporcionada por el Departamento de Estado.

□ Voluntariado

Hay muchas formas de colaborar con su comunidad y con su gobierno. Una revisión rápida a la Guía de Servicios Sociales en las páginas azules de su guía telefónica puede ayudarle a comenzar a encontrar organizaciones de servicio que le interesen. También podrá ofrecerse como voluntario para una campaña política o ayudar en los comicios el día de las elecciones. El objetivo más importante es ayudar a otros. Participe y haga de su comunidad un mejor lugar.

□ Póngase en contacto con los dirigentes políticos

Sus representantes quieren saber de usted. Envíele un correo electrónico, escríbale una carta, hágale una llamada telefónica, o visite su oficina. Responda a encuestas, sondeos y asista a las reuniones municipales o sesiones en línea.

□ BSea activo en la política

¿Cuál es su ideología política? Podrá averiguarlo hablando con otros, debatiendo los asuntos, o buscando en Google “test político” y probar algunos tests. Intente más de un test y lea las opiniones de otros. Lea los blogs de Internet y siga y compare lo que escribe la gente. ¿Con qué grupos concuerda más?

Únase y sea un líder

□ Participe en las reuniones públicas

La Legislatura de Pennsylvania, los gobiernos municipales y de los condados y otros dirigentes políticos celebran reuniones y audiencias públicas antes de decidir aprobar leyes o tomar medidas que tendrían un impacto en usted. A menudo se celebran audiencias públicas en lugares de todo el estado de Pennsylvania para hablar sobre las leyes estatales. En estas reuniones públicas, a los ciudadanos se les da la oportunidad de expresar sus propuestas o preocupaciones acerca de un tema específico o iniciativa de ley. Use la web para averiguar cuándo se celebrarán audiencias públicas en su zona.

□ Forme parte de comités, comisiones, y grupos de trabajo

Los gobiernos siempre reclutan voluntarios que participen en comités de planificación y asesoría de servicios recreativos, decisiones relativas a planes urbanísticos, necesidades de seguridad pública, transporte, servicios de agua y alcantarillado, y obras públicas (edificios, parques y caminos públicos) para nombrar solo algunos. Otras formas de gobierno, a menudo llamadas la "autoridad", sirven como administradores de servicios públicos como el agua, el alcantarillado, los estacionamientos, los estadios, o los proyectos para aeropuertos regionales. Estos, también, necesitan voluntarios para servir en comisiones y grupos operativos.

□ Postulación para un cargo

En Pennsylvania, si desea postularse para un cargo deberá ser ciudadano de los EE.UU., tener cierta edad (esta cambia según el tipo de funcionario elegido) y haber residido en el distrito electoral durante al menos un año antes de las elecciones.

Para postularse al cargo deberá registrarse presentándose en la oficina correspondiente de su condado, municipalidad, distrito escolar, o bien, si se postula para un cargo estatal, en la de Pennsylvania. A veces necesitará recopilar firmas para postularse. Se espera que presente reportes de gastos de campaña y otros requisitos de radicación. El siguiente sitio web del Departamento de Estado de Pennsylvania tiene información sobre lo que se necesita para postularse al cargo, así como las fechas límites para presentarse: https://www.portal.state.pa.us/portal/server.pt/community/running_for_office/12704

Ayude a otros a participar

□ Relaciónese con quienes tengan los mismos intereses

Hay cientos de grupos en Pennsylvania que apoyan otros tantos intereses. La mayoría tiene sitios web para explicar su objetivo y misión, pero todos tienen información que compartir. Los intereses comunes pueden ser políticos, ambientales, servicios públicos, apoyo de comunidad, apoyo de políticas públicas específicas, intereses comerciales, desarrollo económico, o muchos otros. De nuevo, revise las páginas azules de la guía telefónica, así como los sitios web para conocer las posibilidades.

□ Afíliese a una organización

Una forma de relacionarse con otros es afiliándose a una organización que promueva sus intereses. Si en su zona no hay ninguna división de alguna organización de su interés, inicie una. Estos grupos podrían estar enfocados en una cuestión específica (derechos de los animales, uso de tierra, planificación estratégica), o compartir el objetivo general de promover un buen gobierno. Puede buscar en Internet para encontrar organizaciones de su interés.

Podrá comenzar su búsqueda siguiendo estas sugerencias: