Capítulo 11:
Autoridades

¿Qué es una autoridad?

La autoridad en la Mancomunidad de Pennsylvania es un tipo especial de administración municipal (a veces llamada unidad gubernamental). Las autoridades proporcionan servicios a los residentes de una comunidad —generalmente servicios de agua y alcantarillado. Pero hay otros tipos de autoridades, también. Éstas incluyen Autoridades de los Estacionamientos, Autoridades de la Vivienda, Autoridades del Puerto, y Autoridades del Transporte, por nombrar unas cuantas. Estas unidades del gobierno manejan las operaciones y la planificación cotidianas. Hacen desaparecer la necesidad de alcaldías o administraciones municipales para proporcionar directamente estos servicios.

A veces las comunidades financian a la Autoridad con el dinero de los impuestos para ayudarla a operar, pero muchas Autoridades cobran sus propios ingresos. Este apoyo proviene de honorarios cobrados por servicios, como una factura de agua o de alcantarillado. Las autoridades también pueden tomar prestado el dinero para construir o reparar tuberías de agua, plantas de desagüe, y otras instalaciones necesarias.

Introducción a las Autoridades

La Ley de Autoridades Municipales de 1945 describe por qué Pennsylvania necesita Autoridades. Dicha Ley describe a la Autoridad como “un cuerpo jurídico y político” que puede adquirir, construir, financiar, mejorar, mantener y operar legalmente los proyectos que necesita una comunidad. Las autoridades también pueden hacer préstamos y pueden tomar prestado el dinero y emitir bonos públicos para pagar los proyectos

La misión de una Autoridad es servir a un propósito público. Antes de que existieran las Autoridades, las municipalidades necesitaban financiar proyectos de grandes obras públicas, pero no tenían el permiso del estado para procurarse los fondos a través de los impuestos. Al principio, el dinero se recaudaba vendiendo bonos de ingresos. El dinero que se necesitaba para liquidar los préstamos era incluido en los honorarios del servicio y pasaba al usuario del servicio. Eran estos honorarios los que se usaban para solicitar un bono como prueba de que se podía pagar el préstamo.

Durante la era de la Depresión en la década de 1930, el gobierno federal daba el dinero a los estados para proyectos de obras públicas. Desarrollar estos proyectos (caminos, sistemas de suministro de agua, parques, etc.) ayudaba a la economía porque los proyectos proporcionaban los empleos que se necesitaban. Estos subsidios federales tenían que ser contrarrestados (lo cual significa que la comunidad tenía que pagar un poco del costo del proyecto para conseguir los fondos federales). Muchas comunidades no podían pagar su parte correspondiente, a menudo porque el estado no les permitía tomar prestado el dinero que se necesitaba. Muchos estados (Pennsylvania fue el tercer estado en hacerlo) aprobaron leyes que permitieron a las municipalidades crear Autoridades. Esta fue la primera Ley de Autoridades de Pennsylvania de 1935. Las autoridades podían tomar prestado más dinero que lo que la Constitución de Pennsylvania les permitía a las municipalidades tomar prestado. A menudo, el dinero para los proyectos se recaudaba emitiendo bonos de ingresos.

La Ley de Autoridades de las Municipalidades de 1935 fue sustituida más tarde por la Ley de Autoridades de las Municipalidades de 1945. Esta ley daba a las Autoridades más opciones sobre la forma de operar y pagar los servicios.

Una Autoridad puede ser organizada por cualquier condado, ciudad, pueblo, delegación, municipio, o distrito escolar de la Mancomunidad. Sin embargo, las Autoridades no forman parte del gobierno municipal, y tampoco una Autoridad debe ser vista como representante de la municipalidad. Una Autoridad es una entidad independiente de la Mancomunidad y es reconocida como tal. En otras palabras, una Autoridad puede ser vista como una empresa pública que desempeña la administración del gobierno. Es importante entender que una Autoridad es una persona jurídica con el poder de tomar prestado dinero, comprar y poseer inmuebles, y cobrar honorarios al usuario. Las autoridades pueden, y a menudo son, el agente de financiación de grandes proyectos como la construcción de estacionamientos, estadios, y plantas de aguas residuales.

La Autoridad se establece por ordenanza de una o varias municipalidades y puede funcionar por sí misma o conjuntamente con las municipalidades. Los organismos rectores de la municipalidad designan a los miembros del Consejo de Administración. Un Consejo de Administración consiste en no menos de cinco miembros. En caso de una autoridad municipal conjunta, deberá designarse a un miembro de cada municipalidad participante para el Consejo. El Consejo lleva a efecto el trabajo de la autoridad, adquiere propiedades, designa a funcionarios y empleados, emprende proyectos, hace reglamentos y establece cargos, y recauda los ingresos por los servicios de las instalaciones o proyectos. Para obtener más información consulte: www.municipalauthorities.org/pdfs/Municipality_Authorities_Act.pdf.

Razones para crear una Autoridad

Hay dos razones por las cuales crear una Autoridad. Una es administrativa y la otra es financiera. Generalmente, las autoridades proporcionan un servicio a sus clientes y usan un modelo comercial para proporcionar los tipos de servicios del sector público. Se cree que una Autoridad dirigida por separado es más eficiente. Asimismo, la planificación a largo plazo que debe hacer una Autoridad es más adecuada para un modelo comercial.

Las autoridades por lo general establecen sus tarifas. De esta manera se reúnen los costos y no se necesita de nadie más para tomar decisiones. Se establecen honorarios para satisfacer las necesidades de la Autoridad y del público. Esto es muy diferente de los dirigentes políticos que necesitan examinar sus propios presupuestos y establecer tasas impositivas. Los honorarios separados se aseguran de que se proporcionen los futuros servicios y que las futuras necesidades serán satisfechas. Sin embargo, la comunidad local debe cooperar para el éxito de la Autoridad. Es la comunidad y sus funcionarios elegidos quienes designan a los miembros del Consejo de Administración que dirige la Autoridad. Podrá encontrar una explicación más detallada en www.newpa.co.

La segunda razón por la cual crear una Autoridad es por intereses financieros. Antes de que las nuevas leyes trajeran las reformas de 1972 a través de una enmienda constitucional, las administraciones municipales de Pennsylvania enfrentaban límites de deudas poco realistas. La Ley de Unidad de Gestión de la Deuda Pública cambió todo eso poniendo límites financieros basados en los ingresos totales recaudados por la unidad del gobierno (o sea, de la misma Autoridad). Esto permitió que los préstamos se usaran en servicios públicos sin que la municipalidad tuviera que recaudar el dinero. Sin embargo, esta fue la primera limitación para prestar dinero que dio lugar a la cantidad de Autoridades que hay en la actualidad.

Un cargo a un usuario facturado por una Autoridad es un modo más justo de recaudar dinero que pagar impuestos. Las tarifas desvían el costo de los servicios que presta la Autoridad a aquellos que usan sus servicios. Más aún, las tarifas pueden ser ajustadas por la cantidad del servicio usado. Por ejemplo, un residente que usa 5,000 galones de agua cada mes pagará menos que el residente que usa 10,000 galones.

Las autoridades tienen algunas ventajas por encima de las compañías privadas que pueden proporcionar servicios similares. Las autoridades, debido a que son unidades del gobierno, no pagan impuestos corporativos o sobre las ventas cuando compran provisiones. Las autoridades también pueden emitir deudas exentas de impuestos a una tasa inferior que las sociedades privadas. Y las tarifas cargadas a los consumidores no incluyen un rendimiento necesario para los accionistas. Se pueden encontrar más detalles en: www.lgc.state.pa.us/deskbook06/Basics07_Municipal_Authorities.pdf.

Creación y disolución de una Autoridad

Existe mucha planificación y debate antes de que se cree una Autoridad. Una necesidad principal es decidir qué clase de servicios proporcionar y cuánto es necesario de tal servicio. Finalmente, qué y cuánto es decidido por el organismo rector de la Autoridad (por lo general llamado Consejo). Luego las decisiones incluyen si los servicios serían mejor prestados por una Autoridad, o por la administración municipal, o por un contratista privado. Un ejemplo es el suministro de agua a casas y negocios. ¿Debe el sistema de suministro de agua ser construido y dirigido por una Autoridad de suministro de agua, por la municipalidad, o por una sociedad anónima?

Otra cosa que hay que considerar consiste en si el servicio es requerido por ley. Tales leyes (a menudo llamados mandatos) pueden ser del Departamento de Protección del Medio Ambiente en Pennsylvania o de la Dependencia de Protección del Medio Ambiente federal. A veces una Autoridad sincronizará muchos sistemas pequeños, privados.

Para crear una Autoridad, el Consejo de administración aprobará una resolución o una ordenanza que exprese su deseo de hacerlo. Si la Autoridad se convirtiera en una autoridad conjunta (una que sirve a más de una municipalidad), cada municipalidad deberá aprobar o adoptar una resolución u ordenanza que diga que formará parte de una autoridad conjunta. Cuando se da ese paso, el Consejo deberá decidir qué proyecto o proyectos hacer. También puede haber una resolución para incorporar a la nueva Autoridad.

Ningún otro proyecto podrá ser emprendido por la Autoridad excepto los aprobados por la resolución. Si las unidades de la administración municipal no especifican un proyecto en particular, la Autoridad podrá emprender cualquier proyecto autorizado por la Ley de Autoridades.

Hay una excepción a esto cuando un distrito escolar crea una Autoridad. Las Autoridades del Distrito Escolar se limitan a construir edificios públicos y otros proyectos relacionados con las escuelas públicas. La resolución u ordenanza adoptada por el consejo de administración elegido es publicada en un periódico local y boletín jurídico, junto con un aviso del día en que los artículos de incorporación de la autoridad propuesta será presentado ante la Mancomunidad de Pennsylvania.

Los Artículos de Incorporación incluyen los siguientes conceptos:

  1. El nombre de la autoridad
  2. El nombre de las unidades o unidad local que se incorporan
  3. Los nombres, direcciones, y duración del cargo de los primeros miembros del consejo de administración de la autoridad propuesta
  4. Un listado de las autoridades ya organizadas y de la administración municipal incorporada, en su caso
  5. En el caso de una autoridad del área de negocios, una declaración que diga que el consejo de administración municipal retiene el derecho de aprobar cualquier plan de la autoridad para proporcionar mejoras o servicios administrativos
  6. Los proyectos autorizados que la autoridad puede rea
  7. El término de la existencia de la autoridad si es distinta de la máxima legal de 50 años
  8. La designación del área de servicio de la autoridad.

Una vez que el Secretario de la Mancomunidad determina que todos los artículos de incorporación están en orden y han cumplido con las leyes actuales, se emite un certificado de constitución y comienza la existencia de Autoridad a partir de la fecha del certificado y tiene una duración de 50 años. Podrá prorrogarse pasados los 50 años mediante modificaciones a los artículos de incorporación. A menudo las extensiones de la existencia de la Autoridad se hacen cuando se aprueban las emisiones de bonos.

Fusiones de autoridades existentes

Si las Autoridades desean unirse, deberán seguir un proceso establecido por la ley. Este proceso comienza con la municipalidad o varias municipalidades juntas que crean una nueva Autoridad. La nueva Autoridad deberá expresar claramente cómo va a:

  • Crear una nueva autoridad y disolver la antigua autoridad
  • Operar la nueva autoridad
  • Seguir la Ley de Autoridades Municipales
  • Gobernarse a sí misma
  • Financiar proyectos
  • Hacer un seguimiento de su dinero
  • Transferir las instalaciones existentes a la nueva autoridad
  • Proporcionar servicios específicos que pueden incluir
    • Autoridad de alcantarillado
    • Autoridades de desarrollo económico
    • Autoridades aeroportuarias
    • Autoridades de estacionamientos
    • Autoridades de tránsito
    • Autoridades del suministro de agua
    • Autoridades de recreación
    • Autoridades de residuos sólidos
    • Autoridades del control de inundaciones
    • Autoridades del área de negocios
    • Autoridades de instalaciones comunitarias
    • Autoridades de financiación de escuelas
    • Autoridades de financiación de las instalaciones de la administración municipal
    • Autoridades de financiación de instituciones no lucrativas
    • Autoridades multipropósitos

¿Quién es miembro de los Consejos de Administración?

Cuando una municipalidad (o municipalidades) establece una Autoridad, deberá registrarla para ser incorporada. Todo grupo incorporado necesita tener un Consejo y funcionarios. Esta solicitud ante el estado tiene una explicación de cómo se verá el Consejo y cómo nombran las municipalidades a las personas que formarán el Consejo. A veces, únicamente funcionarios elegidos o designados de una municipalidad servirán como miembros del Consejo.

¿Dónde puedo encontrar más información sobre las Autoridades?

Averiguar lo referente a las Autoridades no es fácil. Necesitará lecturas y estudios extra para entender cómo funcionan en Pennsylvania. Estas fuentes le ayudarán.

Las Autoridades Municipales tienen una organización que explica la forma en que funcionan. Consulte www.municipalauthorities.org para obtener más información. Para conocer más sobre las autoridades del transporte, vaya a www.portauthority.org/. Un ejemplo de cómo trabajan juntos municipios y autoridades lo encontrará en www.millcreekauthority.org. Un ejemplo de la Autoridad de la Vivienda de Chester County lo encontrará en www.chesterha.org.